Ядро обеспечивает основной функционал операционной системы, именно там содержатся программные модули, управляющие загрузкой и выполнением прикладных программ, управлением памятью, планированием выполнения и ввода/вывода. В некоторых операционных системах, например Microsoft Windows, также содержатся модули реализующие интерфейс пользователя.
Ядро операционной системы предоставляет стандартные интерфейсы как "внутрь", для создания драйверов и расширения возможностей работы с аппаратным обеспечением, так и "наружу", для создания пользовательских приложений, абстрагированных от сложностей низкоуровневого управления вычислительным устройством.